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微软平板诞生内幕:与惠普等制造商互相指责

北京时间6月25日消息,在iPad发布两年多前,微软高管就开始关注,想搞清苹果的产品会有多大的优势。


据一位参与讨论的微软前员工表示,微软当时从产业源获知苹果从澳大利亚一处矿井中采购大量高质量铝矿,为iPad制造与众不同的外壳。


当时微软高管深受震撼,因为苹果想打入全球供应链,以确保为iPad获得创新性材料,同时还深入供应链。微软高管担心Windows
PC市场无法下相同赌注。


在过去几年,这只是当中的事件之一,它不断推动微软迈向提供自有平板电脑的决心,上周微软最终推出Surface平板。这是PC业务上微软与硬件合作伙伴摩擦最大的一次。这也是微软近40年历史以来首次销售电脑硬件,直接与PC制造商竞争,这些制造商是Windows操作系统的最大客户。


对于硬件制造商而言,PC市场长久以来就处于困境,因为微软与英特尔夺走了产业利润,只给制造PC的企业留下鸡肋。为了获得Windows授权,制造商支付极大的费用,这迫使它们在制造电脑时使用一般组件,让PC足够便宜。


结果,此举限制了PC商在硬件创新上冒险的能力,造成了iPad的风行。进一步来看,有了iPad,苹果证明将硬软件结合进行设计有更明显的优势。作为独立企业,每家都有自己的优先事务,掌握自己的业务,整合硬件与软件就变得更有挑战。


前科技分析师小卢-玛祖谢莉(Lou
Mazzucchelli)说:“这种合作关系变得僵硬,因为合作伙伴没有多少空间来创新。我相信微软已经被逼到死角。如果它不快速前进,苹果的领先会更大,到时就不可能赶上了。”


为何微软要制造自己的平板?有一个最好的证明,那就是微软与惠普几经波折的关系。惠普是全球最大的PC商。到2010年初iPad发布时,微软高管理解到电脑到了变革的边缘,它从鼠键转向了触摸。


十年前,微软董事长盖茨曾推出过此类产品,它是iPad的前辈,这种产品叫Tablet PC,但产品相当糟糕,它由其它硬件企业生产,产品昙花一现。


2007年,iPhone打开了产业视角,让触摸移动设备成为可能。微软在Windows
7中提供了粗糙的触摸功能,它于2009年发布,只有少数用户的电脑能利用此功能。


当时有传言说苹果会推出iPad,惠普与微软力争创造新的平板电脑。2010年1月6日在CES大展上,微软CEO鲍尔默展示了原型机。


据微软前高管和惠普前高管表示,就在要制作最终产品时,惠普平板(后来被命名为Slate
500)变得更糟糕了。在两家公司内,尽管虚拟设计让许多人满意,但是产品“完全被毁”,因为惠普制造组织开始采购组件,它们认为这些足够支持设备的使用。


最后,惠普Tablet太厚了,用在里面的英特尔处理器也太热了,软件与显示屏硬件无法完全配合,当用户用手指在显示屏上使用时,它会延迟。惠普前高管称:“就好比开汽车时,你转动驾驶盘,但车没法转弯。”


问题无法接受。在苹果CEO乔布斯推出iPad后,问题更显得严重。


微软与其它合作伙伴合作,加工产品,试图让它与苹果iPad竞争,但在设计和定价上无法达成一致。微软合作者阵营“信心开始失去”,连微软Windows总裁史蒂文·辛诺夫斯基(Steven
Sinofsky)也没了信心。


与此同时,惠普责怪微软做得不够多,没有让Windows软件更好地匹配触摸屏设备。高管们抱怨说,Windows
7键盘软件运行不好,触摸屏图标太小,没法用手指触击。


微软拒绝提供大量资源帮助惠普,部分是因为微软当时将精力转向了Windows 8,这是一个全新的操作系统,它针对触摸设备。


还有一名惠普前高管说,惠普与其它电脑制造商需要微软更多创新。电脑制造商认为自己出钱买Windows,是补贴微软的研发费用,这种投资可以支持自己有竞争性产品。


2010年4月,惠普走了大胆的一步棋,花了12亿美元收购Palm,进一步获得软件控制权。Palm拥有WebOS系统。一位惠普前员工说,微软后来不断推迟发布新智能手机操作系统,这是一个重要的原因。


然而,WebOS平板销售不佳,智能手机也走向下坡路。最终,惠普将WebOS变成了开源软件,不再制造相关设备。去年,惠普还曾计划分拆PC业务。


在这种背景下,2010年底,微软开始向自己的平板硬件投入更多资源,尽管当时它还没有决定是自己亲手销售设备,还是将设计授权给其它企业。


一些产业研究者相信,微软只要能说服硬件企业制造有竞争力的设备,就不会销售自己的平板电脑。MIT管理教授Michael A.
Cusumano说:“只要走好第一步,它们会按老路子赚钱,就是授权软件。”


作为对苹果采购铝矿的回应,微软开始密切研究原材料,以制造不同的平板。微软前高管说,Windows团队开始关注镁,这是一种轻材料,握在手中时感觉很好。微软还研发一套流程,以让材料成型,它可以申请专利,防止设计被盗用。


上周,微软高管花了相当长一段时间介绍Surface的镁外壳。



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